Lutto nel mondo dell'auto
Addio a Kenichi Yamamoto

Lorenzo Corsani Lorenzo Corsani
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Si è spento all'età di 95 anni Kenichi Yamamoto, l'ingegnere che ha dato vita al programma della Mazda relativo ai motori rotativi. Entrato come operaio nella fabbrica della Toyo Kogyo nel 1946, dopo che la casa della sua famiglia a Hiroshima era stata distrutta, fu testimone della nascita del marchio Mazda e dell'accordo con la NSU per lo sviluppo del propulsore ideato da Felix Wankel: nel 1961 fu incaricato di seguire quest'ultimo progetto, che divenne poi il suo più grande successo.

Cosmo Sport e il primo birotore. È con la Cosmo Sport del 1963 che il propulsore rotativo diventa parte integrante della storia Mazda. Questa coupé, oggi ambitissima tra i collezionisti, porterà al debutto a livello mondiale una variante birotore del Wankel che raggiunse la produzione nel 1967 e convinse il governo giapponese a non imporre alla Mazda la fusione con un altro gruppo, lasciando così all'azienda la possibilità di crescere autonomamente. Fu la consacrazione di Yamamoto, che riuscì a portare a termine un progetto in cui molte altre Case avevano fallito.

La RX-7, la MX-5 e la vittoria a Le Mans. Da quel momento la tecnologia iniziò a diffondersi su gran parte dei modelli di serie del marchio, fino a quando la crisi energetica e la necessità di produrre vetture più efficienti rischiarono di bloccare del tutto il motore rotativo. Yamamoto, divenuto nel frattempo responsabile della Ricerca e Sviluppo, riuscì a tenere vivo il progetto grazie a un team selezionato di 47 tecnici (noti come 47 Ronin) e rivolse la sua attenzione al mondo delle auto sportive, dando vita alla RX-7 nelle sue infinite varianti ed evoluzioni. Yamamoto divenne in seguito presidente della Mazda (1985) e capo del board (1987), coronando poi il sogno di vincere Le Mans con il propulsore rotativo della 787B nel 1991. Si ritirò nel 1992, ma nel 1985 fu lui a dare credito all'intuizione del giornalista americano Bob Hall, approvando il progetto della piccola sportiva MX-5.

Il rotativo non è morto. L'ultima Mazda con motore rotativo, la RX-8, è uscita di produzione nel 2012, ma la Casa giapponese non ha abbandonato totalmente il progetto. Nei piani strategici è previsto lo sviluppo di un piccolo Wankel da utilizzare come range extender per i veicoli elettrici, ma continuano anche a circolare indiscrezioni circa il ritorno di un'unità dedicata a una futura sportiva.

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