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Guida autonoma
Apple acquista la start-up Drive.AI

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Il colosso dell'informatica Apple ha acquistato la Drive.AI, una startup specializzata in tecnologie per la guida autonoma. L'acquisizione rappresenta un segnale di rinnovato interesse della multinazionale di Cupertino per un progetto, denominato Titan, che rimane però ancora ammantato da un alone di mistero.

Una mossa per assumere ingegneri. La Drive.AI è sostanzialmente una società ormai inattiva. Fino a pochi mesi fa gestiva una piccola flotta di veicoli a guida autonoma per condurre un programma di sperimentazione e sviluppo sulle strade del Texas e fornire un servizio di robotaxi nella città di Arligton su tracciati prefissati. Pochi giorni fa, però, è stata inviata alle autorità di vigilanza della California una notifica per avvisare della liquidazione di tutte le attività con il licenziamento di 90 persone. Per la Apple si tratta dunque di una mossa comune a molte grandi imprese della Silicon Valley: si acquista una startup in difficoltà principalmente per assumere i suoi ingegneri. Un'operazione del genere viene chiamata, in gergo, "acqui-hire" (acquistare per assumere).

Nessuna indicazione sull'esborso. Da Cupertino non sono arrivare indicazioni sull'entità dell'investimento effettuato: due anni fa, però, la Drive.AI è stata valutata circa 200 milioni di dollari (176 milioni di euro). Vista la situazione di sostanziale liquidazione, l'esborso per la Apple potrebbe essere stato decisamente inferiore. Al di là di quanto stanziato, l'acquisizione rappresenta comunque un nuovo segnale dell'interesse della multinazionale fondata da Steve Jobs per lo sviluppo delle tecnologie per veicoli senza conducente. La società ha lanciato diversi anni fa il progetto Titan, reso famoso non dai risultati raggiunti ma dalle frequenti frenate e ripartenze. La Apple non ha mai svelato le sue reali intenzioni nel campo della guida autonoma anche se molto probabilmente il suo obiettivo è replicare la strategia perseguita da Waymo. La società nata da una costola del progetto Google-Car punta non tanto a una produzione di massa di auto senza conducente quanto a creare un ecosistema di componenti software e hardware con cui rifornire il settore automobilistico. 

Il rilancio delle ambizioni. Fino a qualche anno fa sembrava che la Apple volesse abbandonare il suo progetto ma negli ultimi mesi diverse notizie hanno fatto ripartire le speculazioni e rilanciato l'ipotesi che l'obiettivo sia realizzare un'auto completa in tutte le sue parti. I collaudi sono stati intensificati e la società ha assunto diverse figure apicali, che hanno deciso di lasciare la Tesla per passare, o tornare, a Cupertino. È il caso del designer Andrew Kim, del responsabile dei motori elettrici Michael Schwekutsch e soprattutto dell'ingegnere Doug Field, che ha ricevuto l'incarico di guidare insieme a Bob Mansfield le attività e i cinque mila tecnici e specialisti al lavoro su servizi e componenti chiave per i veicoli senza conducente. Field ha avviato un'ampia riorganizzazione del progetto Titan con una profonda revisione delle posizioni e delle responsabilità interne che ha portato anche al licenziamento di 200 persone e allo stesso tempo all'apertura di diverse ricerche per l'assunzione di tecnici qualificati.

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